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2016年04月26日 星期二 12:47 PM

Amazon Echo 誕生過程中的 7 件秘事
Amazon Echo 誕生過程中的 7 件秘事

本文摘選自彭博商業周刊特寫文章《The Real Story of How Amazon Built the Echo》,中文版標題《亞馬遜Echo是怎樣煉成的》。作者 Joshua Brustein 採訪了 10 位參與該項目的亞馬遜現任和前任員工,從他們的角度還原了打造這款產品的真實故事。雷鋒網從中摘錄了 7 件趣事,可當做彭博文章的劇透,推薦時間充裕的讀者,通過上述鏈接閱讀英文或中文的特寫全文。

一、名字差點叫 Amazon Flash

2014年秋天,這個音箱發佈前夕,印在包裝箱上的名字是 Amazon Flash。因為亞馬遜CEO貝索斯(Jeff Bezos)喜歡這個名字,也喜歡它的喚醒詞“Amazon”。然而,創造這個產品的大部分員工都不喜歡 Amazon Flash 這個名字,而且都清楚如果喚醒詞是“Amazon”將會帶來的災難--音箱聽到電視上亞馬遜的廣告后,會被誤喚醒。

直到發佈前幾個星期,一些員工才說服了貝索斯,將這款產品命名為 Echo,默認喚醒詞設為 Alexa(用戶可根據喜好,自行修改為 Amazon 或 Echo)。最終,印有 Amazon Flash 的包裝箱被銷毀,第一批音箱 2014 年 11 月正式出貨。

二、項目代號是 D

亞馬遜的 Lab126 實驗室創立於 2004 年,負責 Kindle 的研發。Lab126 意思是英文字母表,1代表A,26代表Z。內部員工把 Kindle 稱為 A 項目,把 Fire Phone 稱為 B 項目,Echo 則是 D 項目,始於 2011 年。

你是不是也在想 C 項目是什麼?那是一個被亞馬遜終止的項目。彭博商業周刊記者從 Lab126 申請的專利中總結出,C 項目與“增強現實”技術息息相關:“一項專利介紹了顯示增強現實圖像的設備,人們可以與圖像互動;另一項專利申請提出追蹤人們的行動,在他們鼓掌、吹口哨、唱歌或講話的時候做出回應。”如你所知,Echo 的創意可以追溯到 C 項目,很多 Echo 的研發人員也來自這個項目。

三、原本計劃定價低至 50 美元

現在 Echo 的價格是 180 美元,考慮到包裝、運輸和營銷的成本,一些分析師認為亞馬遜是在賠錢賣這台設備。但亞馬遜員工回憶,在最初的設想中,這款音箱功能更堅定、價格更便宜。“原本預計能夠以17美元左右的成本生產這款設備,售價定為50美元。”

一個例證。開始研發之後,亞馬遜的工程師意識到,這款產品需要比他們的預期更強大的處理能力。所以,他們把微控制器(MCU,單片機)換成了可以處理更複雜任務的微處理器(CPU),50美元的目標也就變得越來越不切實際。

四、后推出的 Echo Dot 是原型機

2015年3月初,在 Echo 發佈一年多之後,亞馬遜擴充產品線,添加一個帶電池的便攜款 Amazon Tap,以及一個弱化音箱功能的小設備 Echo Dot(見題圖)。

在產品研發階段,原本的計劃是把類似 Echo Dot 的小音箱放置在屋裡的各個角落負責傾聽,以防用戶在房間走動時,或者音箱正在播放音樂時語音指令無法被識別出來。後來,亞馬遜的麥克風陣列技術取得了突破,所以就不需要放這麼多設備,只需要一個主音箱就可以了,也就是現在 Echo 最早出現的狀態。

五、從 Nuance 挖員工

Nuance 在語音識別業內是人們熟知的公司,但它被更廣的人群了解,還是因為蘋果 Siri 語音助理最早上市的時候採用的是 Nuance 提供的語音識別技術(後來蘋果自己做了)。

為了使自己的語音識別技術儘快趕上 Google 和蘋果,亞馬遜從 Nuance 挖了不少重要員工,而且收購了兩家做語音應答的創業公司 Yap 和 Evi。

六、早期版本是帶遙控器的

Echo 最早開賣的時候,只是面向 Prime (亞馬遜會員)用戶,價格只要 99 美元。如果你看過早期用戶的開箱,就會發現 Echo 的配件里是帶着遙控器的,遙控器上的語音鍵可以用來喚醒 Echo。

之所以有這個遙控器,是因為有些工程師覺得必須配備遙控器,才能保證人們在家裡任何地方都可以喚醒 Echo。但是,貝索斯和其他一些工程師認為不需要遙控器,隔空喊話是唯一的輸入方式。上市前雙方都做出讓步,為首批音箱附帶的遙控器,同時遙控器可以收集人們使用的頻率。最終亞馬遜發現,遙控器的使用率非常低,所以後來遙控器不動聲色地消失了。

七、上市后才發現它是智能家居中控

雷鋒網(搜索“雷鋒網”公眾號關注)在上周的報道中提到,業內普遍認為“Amazon Echo 是繼 Nest 智能溫控器之後,智能家居領域最大的驚喜。”

但據彭博的報道,直到 Echo 上市前後,一位員工突發奇想,可以把這款音箱作為流媒體電視的語音控制器使用。2014年底(產品是11月上市的),受到這個想法的啟發,亞馬遜把 Echo 與其他公司生產的智能燈泡和智能溫控器(Nest)連接起來,最終成為 Lab126 內部關注的重點,也成為亞馬遜如今對 Echo 的主要設想--把Echo當做智能家居的樞紐使用。關於更多亞馬遜此方面的計劃,參見雷鋒網稍早時候的報道《京東和亞馬遜:“智能音箱”的兩個世界》。

編者註:誠如彭博的文章所言,“科技行業一直在尋找繼手機后的下一個大計算平台”,而 Amazon Echo。通過絕妙的做法展示了它的魅力。雷鋒網將會對 Amazon Echo 以及國內外語音助理與人工智能相結合的項目保持密切關注。

題圖來自 amazon.com


來源:雷鋒網 http://www.leiphone.com/news/201604/8WealHQjzDsK6hv1.html

此文章為轉載,不代表IBTimes中文網的立場和觀點。


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